Отец Симбы, Муфаса, является мудрым королём-львом. Он рассказывает Симбе о «Круге Жизни»: всё в мире связано в едином балансе. Однако, Скар, младший брат Муфасы, ревнует к положению своего племянника как наследника и замышляет заговор с целью захватить трон. Скар объединяет вокруг себя голодающих гиен, с помощью которых подстраивает трагическую смерть короля.

Под давлением своего дяди Симба начинает верить, что сам виноват в произошедшем. Движимый страхом, наставлениями Скара и преследованием злобных гиен, львенок убегает из родной саванны.

Измождённый, Симба заблудился в пустыне. Маленького детёныша спасли и приняли к себе сурикат Тимон и кабан Пумба, которые научили львёнка своей философии «хакуна матата» (никаких забот). Симба вырос в окружении этой парочки.

Однажды он сталкивается с подругой детства, львицей по имени Нала, которая сбежала из разоренных за период правления Скара земель в поисках еды и помощи. Она пытается убедить Симбу вернуться в Прайдленд и занять законный трон. Но Симба категорически отказывается, т.к. счастлив в своем «беззаботном» образе жизни и всё ещё подавлен ложным убеждением, что именно он виновен в смерти своего отца.

Рафики - шаман-мандрил, друг прайда, методом вопросов и посоха показывает Симбе дух Муфасы, который живёт внутри потомка королевского рода. Это заставляет Симбу взглянуть вглубь себя и понять, что он — единственный законный король. Симба решает вернуться домой.

Вернувшись в родные земли, Симба обретает уверенность в своем деле, увидев, что когда-то яркое и цветущее королевство превратилось в бесплодную пустошь.

Симба наконец провозглашён королём и возвращает Прайдленд обратно ко временам процветания и славы.

У Симбы и Налы рождается маленький детёныш, который представлен на торжественной церемонии, точно также как это было в начале фильма. Круг жизни замкнулся...